Virus géant ressuscité de la glace éternelle



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Des chercheurs donnent vie à un virus géant vieux de 30000 ans

Les virus géants de l'Arctique se réveillent? Le changement climatique peut comporter des risques jusqu'alors inconnus. Une équipe de scientifiques français et russes a décongelé des virus du pergélisol de 30 mètres de profondeur dans le nord-est de la Sibérie et les a ramenés à la vie. Les virus vieux de 30 000 ans sont nettement plus gros que tous les virus géants connus auparavant, rapportent les chercheurs dirigés par Matthieu Legendre et Julia Bartoli de l'Université d'Aix-Marseille dans la revue «Actes de l'Académie nationale des sciences» (PNAS).

Jusqu'à présent, selon les chercheurs, deux types très différents de virus géants étaient connus. Les virus du genre Megaviridae, dont le prototype est le mimivirus identifié il y a dix ans, et les virus du genre Pandoravirus récemment découverts. Maintenant, les chercheurs ont identifié un autre genre de virus géants dans le sol de pergélisol, qui combine les propriétés des deux genres précédemment connus - le Pithovirus sibericum. Après 30 000 ans dans la glace éternelle, les virus pouvaient encore être rétablis et étaient immédiatement actifs à nouveau. Les chercheurs y ont vu "un indicateur sûr de la présence possible de virus à ADN pathogènes dans le sol de pergélisol." sont exclus, selon Legendre et Bartoli.

Virus d'une taille et d'une capacité de survie exceptionnelles
Lorsqu'un noyau a été décongelé hors du pergélisol sibérien, les virus géants jusque-là inconnus se sont réveillés, ce qui a ensuite conduit à une infection mortelle lorsqu'ils sont entrés en contact avec un hôte potentiel - l'amibe du genre Acanthamoeba, écrivent les scientifiques. Les virus ont été relancés après 30 000 ans à une température moyenne de moins 18 degrés Celsius. Non seulement le virus était unique dans sa capacité à survivre, mais aussi dans sa taille énorme. Les virus étaient visibles au microscope optique dans les examens suivants. Ils ont atteint une taille de 1,5 micromètre de longueur, mais avaient un génome étonnamment petit par rapport à d'autres virus géants, rapportent Legendre et Bartoli. La taille du Pithovirus sibericum dépasse de nombreuses bactéries et parasites unicellulaires.

Les virus nouvellement découverts combinent les propriétés d'autres virus géants
Les virus de plus d'un micron étaient considérés comme impensables pendant longtemps avant que les premiers virus géants ne soient découverts il y a une bonne dizaine d'années. En attendant, les rapports de types de virus géants nouvellement identifiés s'accumulent. On les trouve dans une variété d'endroits. Par exemple, l'été dernier, la nouvelle de virus géants dans la boue marine au large des côtes du Chili a fait le tour du monde. Les virus identifiés à ce jour pourraient être attribués à deux genres différents: les virus Megaviridae et Pandora. Selon les chercheurs, les agents pathogènes maintenant découverts combinent les propriétés des deux genres. La forme amphore correspond aux virus Pandora, mais le génome rappelle davantage les virus du genre Megaviridae.

Les virus géants, une menace croissante à la suite du changement climatique?
Les scientifiques concluent que la famille des virus géants peut être beaucoup plus grande qu'on ne le pensait auparavant. Jusqu'à présent, il reste à voir s'il existe des virus qui peuvent être dangereux pour l'homme. "La renaissance d'un tel ancêtre du virus infectant l'amibe peut être considérée comme un indicateur sûr de la présence possible de virus à ADN pathogènes dans le sol de pergélisol", rapporte l'équipe de recherche russo-française. Dans le pire des cas, le changement climatique entraînerait une propagation massive de virus jusque-là inconnus, avec lesquels de futures menaces pour la santé humaine ne peuvent être exclues. (fp)

Image: Aka / pixelio.de

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